Han maler Helle Thornings portræt: Alle mine modeller fortæller mig hemmeligheder

British artist Jonathan Yeo speaks during an interview with Reuters at his studios in west London, Britain ...

Portrætter er en unik forbindelse med vores indre liv, siger den britiske maler Jonathan Yeo, som har lavet et nyt maleri af Helle Thorning-Schmidt, der fra på lørdag kan opleves på en stor portræt-udstilling i Hillerød. Foto: REUTERS/Dylan Martinez / Scanpix

De vil altid på et eller andet tidspunkt fortælle dig en af deres hemmeligheder i al fortrolighed.
Jonathan Yeo

Britiske Jonathan Yeo har formået at forny portrætmaleriet i en tid, hvor alle deler billeder af sig selv. Hans værker af blandt andre Helle Thorning-Schmidt udstilles på Det Nationalhistoriske Museum i Hillerød

Fotografier af Helle Thorning-Schmidt ligger spredt rundt på gulvet i atelieret hos Jonathan Yeo. Hendes portræt er det danske islæt, når en ny stor retrospektiv udstilling med værker af den britiske portrætmaler på lørdag åbner på Det Nationalhistoriske Museum på Frederiksborg Slot.

Den tidligere danske statsminister er blot en af mange kendte navne, som har været forbi hans atelier i London-bydelen Chelsea. Motiverne omfatter alt fra premierministre over skuespillere til medlemmer af det britiske kongehus. Hvis væggene kunne tale, ville der være masser af interessante historier.

”De vil altid på et eller andet tidspunkt fortælle dig en af deres hemmeligheder i al fortrolighed,” betror Jonathan Yeo.

Han er den nok meste kendte britiske nutidige portrætmaler. Men han vil være et nyt bekendtskab for mange danskere, når Det Nationalhistoriske Museum slår dørene op til den hidtil største udstilling med værker af Jonathan Yeo – hvis efternavn udtales som første stavelse i yoyo.

Det naturlige spørgsmål er, hvad der skaber det gode portrætbillede i en tid, hvor vi alle tager billeder af os selv og hinanden på mobiltelefoner.

”Derfor er det vigtigere end nogensinde at bruge en redaktionel proces. Så du skal lære folk at kende og finde ud af, hvordan deres personlighed bliver udtrykt gennem deres ansigt, hvordan de sidder og bevæger sig, og deres forskellige sindsstemninger. Du skal destillere, hvad der er det mest interessante og usædvanlige ved den person, uden at det bliver en karikatur,” forklarer Jonathan Yeo.

”Et maleri er lavet over tid, og du har oplevelsen af, hvordan personen ændrer sig i takt med, at de vænner sig til dig og omgivelserne. Og folk vil se forskellige ud på forskellige dage, og du har muligheden for at vælge, hvad du viser, og det er ikke ét udtryk, du kan se på ét tidspunkt,” lyder hans ræsonnement.

Fordi mange af hans modeller er kendte, så er det interessant at komme ind bag den offentlige facade:

”Mange ser det lidt som terapi. De folk, jeg maler, er næsten uundgåeligt nogle, som har interessante og meget travle jobs. De er succesfulde, og de har ikke meget tid til at sidde i et rum og snakke. Men de skal være i et rum, sidde og gøre ingenting. De kan ikke bruge deres telefon, de er ikke i et møde. Det er ofte mærkeligt i begyndelsen, men folk slapper af efterhånden,” siger Yeo.

Blandt de øvrige portrætter, der kommer med til Hillerød, er et af Malala Yousafzai, den pakistanske teenagepige, der blev skudt af Taleban og siden har modtaget Nobels fredspris. Foto: Jonathan Yeo

Hans teknik er at få folk til at snakke, men de har aldrig en åben mund på hans portrætter, fortæller han. For malerier af folk med åben mund – selv hvis de smiler – har en tendens til at være fanget i et øjeblik.

”Det besnærende i et portræt er en tvetydighed, så du ikke ved, hvad de tænker. Så jeg forsøger at få dem til at kommunikere gennem deres øjne, så hvis de smiler, så er det med øjnene og ikke munden,” forklarer Jonathan Yeo.

Om den tidligere danske statsminister siger han:

”Hun er frisk, anderledes og glamourøs. Og hun har dette utrolige nærvær og magtfulde udtryk, som er nærmest regalt og meget autoritativt. Hun er også meget afslappet og morsom. Men hvis du er ude med hende i offentligheden, så er det nærmest, som om hun bliver pustet op. Hendes kropssprog ændrer sig, og folk gør, hvad hun siger, hvilket er fascinerende at se,” siger Jonathan Yeo.

Portrætter er en unik forbindelse med vores indre liv, siger den britiske maler Jonathan Yeo, som har lavet ...

Portrætter er en unik forbindelse med vores indre liv, siger den britiske maler Jonathan Yeo, som har lavet et nyt maleri af Helle Thorning-Schmidt, der fra på lørdag kan opleves på en stor portræt-udstilling i Hillerød. Foto: Det Nationalhistoriske Museum på Frederiksborg Slot

Blandt de øvrige portrætter, der kommer med til Hillerød, er et af Malala Yousafzai, den pakistanske teenagepige, der blev skudt af Taleban og siden har modtaget Nobels fredspris. Jonathan Yeo kalder det selv et usædvanligt billede, og det blev til i familiens hjem i Birmingham.

”Det var lige efter, hun var kommet ud af hospitalet. Du har denne fantastiske dobbelthed eller dette paradoks mellem på den ene side en tydeligvis meget sofistikeret, intelligent og nærmest vis person, som har været gennem en utrolig prøvelse. På den anden side har hun meget få af de normale erfaringer, som en 15-årig europæisk pige har, fordi hun ikke er vokset op her,” forklarer Jonathan Yeo.

Soloudstillingen i Danmark er hans hidtil største, og han roser Det Nationalhistoriske Museum for at være et af de få og dedikerede portrætmuseer i verden.

”Og da jeg så slottet sidste sommer, forelskede jeg mig i stedet, og det er et så usædvanligt sted at have en udstilling,” siger Jonathan Yeo, som lover, at der vil været noget ganske dansk i billedet af Helle Thorning-Schmidt, som altså først bliver afsløret på lørdag.