Farligere end corona? Fugleinfluenza har forvandlet et naturreservat til en massegrav for traner og andre fuglearter

Et naturreservat i det nordlige Israel er ramt af fugleinfluenza. Myndighederne frygter smittespredning og nye varianter

En medarbejder fra det israelske landbrugsministerium indsamler traner, som er døde af fugleinfluenza i Hula-dalen.
En medarbejder fra det israelske landbrugsministerium indsamler traner, som er døde af fugleinfluenza i Hula-dalen. Foto: Heidi Levine/SIPA/Ritzau Scanpix.

Temperaturmæssigt kan den israelske vinter ikke beskrives som værende hård. På den sundhedsmæssige front er det en anden sag. Vintersæsonen 2021-22 er blevet en enorm udfordring for det lille land. Antallet af corona-smittede israelere er rekordhøjt under den aktuelle omikron-bølge, hvor toppen endnu ikke menes at være nået. Den årlige influenza omtales som en storm, og er med til at bebyrde det i forvejen pressede hospitalsvæsen. Og senest har et udbrud af en særlig hård og dødelig fugleinfluenza i naturreservatet i Hula-dalen i det nordlige Israel fået eksperter til at frygte for spredning af smitten – samt dens potentielle møde med corona og den almindelige vinterinfluenza.

Ifølge dagbladet Haaretz er mindst 7000 af de omkring 24.000 traner i Hula-dalen døde af fugleinfluenza i løbet af de seneste uger. I dele af det nordlige Israel har smitten nu også spredt sig til kyllingefarme. Og med Israels rolle som en vigtig station for de trækfugle, der begynder at søge nordpå fra Afrika om en måneds tid, er de israelske myndigheder i færd med at forsøge at inddæmme fugleinfluenzaens spredning. Især fordi enkelte eksperter advarer mod et muligt scenarie, hvor en ny og særlig smitsom virus, der også kan ramme mennesker, risikerer at opstå.

En af de eksperter er Hagai Levin, direktør for Israels lægeforening og professor ved Det Hebraiske Universitet i Jerusalem.

”I Storbritannien har vi allerede i den forgangne uge set et tilfælde, hvor en person blev smittet med fugleinfluenza. Med et udbrud af den størrelsesorden vi ser i Israel lige nu, er der en reel mulighed for, at smitten vil blive overført til mennesker,” siger han til Israels militærradio.

Hvis det sker, kan en ny virusvariant teoretisk set udvikle sig. Ifølge Hagai Levin vil det kræve, at en person, der smittes med fugleinfluenza også samtidig er smittet med corona eller almindelig sæsoninfluenza. Her vil der opstå et møde mellem de forskellige virusser, der ifølge Hagai Levin kan lære af hinanden og udveksle dna – og dermed mutere og skabe en ny virus. Og da dødeligheden i den eksisterende fugleinfluenza er omkring 50 procent, er en potentiel parring med almindelig influenza eller corona det skrækscenarie, de israelske myndigheder nu forsøger at dæmme op for.

”Risikoen for, at der opstår en ny variant, er lille, men den eksisterer. Vi bør tage det alvorligt, fordi en variant, der opstår ved mødet mellem meget dødelig fugleinfluenza og almindelig influenza, potentielt vil være meget farligere end coronavirussen,” siger han.

Haim Rothbart, distriktslæge i det nordlige Israel, er en af de personer, der er med til at inddæmme fugleinfluenzaens spredning i Hula-dalen. Under normale forhold besøges Hula-dalen af hundredetusindvis af israelere hvert år, fordi det her er muligt at betragte de mange trækfugle på nært hold. Men i øjeblikket er hele dalen afspærret, og de eneste, der har adgang, er autoriseret personale i hvide kitler. De samler de døde fugle op og begraver dem.

I et interview med Haaretz beskriver Haim Rothbart den potentielle fare ved den nuværende situation.

”Det mest faretruende scenarie er, at nogen får almindelig influenza og fugleinfluenza på én gang, hvorefter en ny variant – der er ligeså smitsom som influenza, men lige så dødelig som fugleinfluenza – udvikler sig. I sådan et tilfælde står vi overfor et enormt problem,” siger Haim Rothbart.

Selvom fugleinfluenza er lige så almindelig i Israel som den almindelige influenza, er dette års udbrud af en hidtil uset størrelsesorden. Efter ugers undersøgelse af virussens spredning peges der især på et unaturligt og menneskeskabt møde mellem alt for mange fugle på et lille sted.

For at udvikle turismen i Hula-dalen har de israelske myndigheder i årevis fodret tranerne og de andre trækfugle. For turisterne betyder det, at der altid er rigelige mængder fugle at betragte.

Men professor Noga Kronfeld-Shor, chefforsker ved Miljøbeskyttelsesministeriet, peger på, at fodringen af fuglene faktisk kan være skyld i den nuværende situation.

”Israel er vært for en usædvanlig stor bestand af traner på et lille område, delvist på grund af det faktum, at de konstant fodres. Alt dette nær en lavvandskilde, der ikke tillader korrekt spredning og bortvaskning af bakterier og virus. Det burde have fået advarselslamperne til at blinke,” siger hun til dagbladet Haaretz.

I øjeblikket står de israelske myndigheder i et dilemma, hvad angår fodring af fuglene. Hvis man stopper, risikerer potentielt smittede flokke af fugle at søge andre steder hen, og herved bære smitten videre. Hvis man fortsætter med at fodre, risikerer man, at virussen forbliver og smitter alle de trækfulge, der flyver over Israel på deres vej til Europa i løbet af foråret.