Prøv avisen
Fotobog

Skelsættende fotobog om livet på samfundets bund i USA

6 stjerner
Forfatteren Chris Arnade har selv taget bogens billeder af oftest unavngivne personer fra hele USA. Udefra set lever de på samfundets bund, men Arnade erkender, at disse medborgere fra ”Back Row America” er nærmere livets realiteter, end han selv nogensinde har været. Værdighed var der ikke meget af i forfatterens tidligere liv som børsmægler, men den finder han til gengæld i landets fattigste egne. – Fotos fra bogen ”Dignity”.

Forfatteren og fotografen Chris Arnade befandt sig i toppen af samfundet, men begav sig ud i de fattigste egne af USA. Og blev meget overrasket over, hvad han fandt. Nu er hans erfaringer samlet i den skelsættende og øjenåbnende bog ”Dignity”

Chris Arnade var egentlig glad for sit arbejde, men en fredag gik han tidligt hjem. Fredagen efter skete det samme. Der var noget, han skulle; en uro i benene, der pegede på en større ubalance i hans liv.

Senere var det ikke kun op til weekenden, at han tjekkede tidligt ud. Alle fridage og ferier blev efterhånden brugt til noget ganske bestemt. Til sidst sagde Chris Arnade op. Han ville ikke længere være højtbetalt børsmægler på Wall Street og jonglere med enorme summer for sine griske klienter, men bruge sit liv på dét, der trak i ham, når weekenden nærmede sig: fattigdommen i USA.

Det er der nu kommet bogen ”Dignity” ud af. Det er en fremragende fotobog i den bedste amerikanske tradition for at dokumentere, hvordan livet ser ud på samfundets bund. I første omgang opsøgte Arnade et bestemt kvarter i bydelen Bronx og lærte det at kende til bunds. Senere udvidede han sin undersøgelse af fattigdommens konsekvenser til resten af USA. Bogen består derfor af nærgående fotos, taget af Arnade, og personlige vidnesbyrd fra de mennesker, han møder på sin vej gennem hele landet.

Før Arnade rejste ud i slummen – tilbage i 1890’erne – gjorde danske Jacob Riis det samme; i 1930’erne var det Walker Evans og i 1960’erne Michael Harrington. Tænk også på Jacob Holdts ”Amerikanske billeder”. Alle de nævnte var og er socialt sindede fotografer og forfattere, der skabte sociale reformer i USA ved at tage billeder af, hvordan befolkningen uden for magtens cirkler og den trygge middelklasse lever. Deres afsløringer kom som et chok for læserne. Det bør Arnades bog også gøre.

Men chokeffekten er ekstra interessant ved denne bog, for ”Dignity” er mere end en afsløring af, at der findes ekstrem fattigdom og håbløshed i verdens ellers mægtigste land. Hvad finder Arnade nemlig dernede, på samfundets bund? Værdighed. Stolthed. Tro. Samfundssind. Og hvad finder den tidligere børsmægler, når han selvkritisk undersøger sit eget liv? En stor løgn.

Arnade beskriver, hvordan han, før han begyndte sine vandringer i New Yorks fattigste kvarterer, var overbevist om, at han havde alle de rigtige svar. Han var medlem af en urban sekulær elite med privatadresse på den helt rigtige gade i fashionable Brooklyn. Han havde kolleger fra hele verden, en flot eksamen og stemte altid på demokraterne.

Sagen er blot, at utrolig mange amerikanere ser helt anderledes på verden og eksistensen, end den urbane elite gør, skriver den tidligere børsmægler:

”Med et fedt job og en skøn lejlighed i et dejligt nabolag er det nemt at tro, at vi ikke behøver tilgivelse. Menneskets fundamentale fejlbarlighed synes umoderne, langt væk, noget, der angår nogle få andre. Det er ikke svært at tænke, at alt er under kontrol. Få, der lever på gaden, kan imidlertid overbevise sig selv om, at alt er under kontrol. Man kan ikke ignorere døden, og man kan ikke ignorere menneskelig fejlbarlighed. Det er nemmere at se, at alle er syndere, alle er fejlbarlige, alle er dødelige. Det er nemmere at se, at der er ting, der bare er for dybe, for vigtige, eller for storslåede til, at vi kan forstå dem.”

Mødet med de fattigste amerikanere og deres værdighed vender simpelthen op og ned på Arnades livssyn. Det er ikke ham, der som rig arbejdsom amerikaner skal hjælpe de dovne på samfundets bund med almisser. Det er tværtimod dem, der tilsyneladende intet har, der hjælper Arnade med at se livet i troens, værdighedens og medmenneskelighedens lys.

Det er en meget stærk bog, der nu er udkommet. ”Dignity” romantiserer ikke, der er rå realisme på hver eneste side. Men den indeholder et perspektiv og et selvopgør fra forfatterens side, der gør den ekstra interessant.

Han får virkelig noget at tænke over, da kvinden Takeesha fra Bronx svarer på hans spørgsmål om, hvordan hun ser sig selv: ”Som en prostitueret, mor til seks, og Guds barn”. I dette lys er bogen skrevet.

Arnade, der begyndte at forlade arbejdet tidligt hver fredag og nu har lagt sit liv om, har med ”Dignity” skrevet en skelsættende bog. Han er hverken uddannet journalist eller fotograf med fine eksamenspapirer, men han er nysgerrig, selvkritisk og evner at få de allermest oversete i tale, og lytte – virkelig lytte – til dem. Bogen er ”How the Other Half Lives” og ”Amerikanske billeder” for vor tid.