Prøv avisen

Lykke er, hvad du selv gør det til

De gamle kan lære de unge at leve livet Foto: BJARKE ØRSTED

Hvordan bliver man gammel uden anger? Det forklarer et amerikansk forskningsprojekt, der lader ældre dele deres livs vigtigste indsigter med yngre generationer

At finde den rigtige partner og forblive lykkeligt gift hele livet igennem. At stifte en kærlig og stabil familie. At finde et meningsfuldt arbejde. At ældes værdigt. At nå frem til livets afslutning med sindsro og uden væsentlig anger.

Dette kan lyde som opskriften på et liv vel levet.

LÆS OGSÅ: Kan psykologien forklare menneskets religiøse behov?

Og ingen kender bedre denne til tider diffuse formels hemmeligheder end de mænd og kvinder, som fra deres udsigtspunkt for enden af livets bugtede vej kan skue tilbage og dissekere, hvad de har gjort rigtigt og forkert.

Det er udgangspunktet for den nye bog 30 Lessons for Living (30 lektioner for livet), som er baseret på det amerikanske Cornell Universitets store forskningsinitiativ, the Legacy Project (arveprojektet), der siden 2004 systematisk har indsamlet ældre amerikaneres praktiske råd om tilværelsen. Bogen er skrevet af projektets leder, ældreforsker og professor i menneskelig udvikling Karl Pillemer, der sammen med forskningskolleger har stillet knap 1500 ældre amerikanere fra alle samfundslag spørgsmålet: Hvad er de vigtigste lektier, som du har lært igennem livet?

Svarene spænder vidt, fra råd om partnervalg og børneopdragelse til strategier til at håndtere sygdom og dødsangst. Og ét centralt budskab går igen:

Livet er meget, meget kort, så brug din tid selektivt. Selv hvis livet varer i ni årtier, så er det alt for flygtigt til at spilde på pessimisme, frustrationer og ærgrelser, siger Karl Pillemer.

Han fik idéen til projektet efter et tilfældigt møde med en 90-årig kvinde på et plejehjem. På trods af, at kvinden var fysisk stærkt svækket og bundet til et jammerligt institutionsværelse, var hun et fornøjet livsstykke med et overordentlig positivt syn på tilværelsen. Lykke er, forklarede hun, det, som du selv gør det til, hvor du end er.

Hun fik mig til at tænke over, at de ældste ved noget, som resten af os ikke ved, og som vi kan bruge som en vejviser til livet. Mange af dem har oplevet krig, fattigdom, afsavn og sygdom, og alligevel er de ofte lykkeligere end yngre mennesker, forklarer Karl Pillemer, der konsekvent betegner sine ældre svarpersoner som eksperterne.

Cornell Universitet-videnskabsfolkenes kvalitative forskning understøtter andre kvantitative amerikanske undersøgelser, der viser, at medlemmer af den ældste generation er mere tilfredse med deres livskvalitet, end deres yngre fæller er det. Blandt alderdommens glæder er ifølge de grå eminencer en fornemmelse af helstøbthed, sindsro og evnen til at nyde livets små glæder. Dødsangst synes også at falme kraftigt med alderen, bemærker Pillemer.

Alderdommen er ukendt territorium uden samme tydelige vejkort som voksenlivet. Men de ældstes budskab til dem, der bekymrer sig om at blive gamle, er: Kom videre. Alderdommen er meget bedre, end du forestiller dig. Hvert årti byder på muligheder, som ikke var til stede i det foregående, og det er en indsigt, der går på tværs af sociale og etniske grupper, siger han.

Forskningsprojektets hovedpersoner, der spænder fra 70 til 108 år, har tilsammen flere end 50.000 års livserfaring, og i 30 Lessons for Living har Karl Pillemer kogt deres anbefalinger ned til 30 konkrete råd inddelt i kategorierne ægteskab, karriere, forældreskab, aldring, fortrydelse og lykke.

I bogens mange interviewuddrag giver de ældre konkrete råd baseret på deres egne fejltagelser. Nogle fraskilte konkluderer, at nøglen til et succesrigt ægteskab er aldrig at holde regnskab, og at det er afgørende at vælge en partner baseret på venskab og værdier i stedet for på udseende og penge. Andre konstaterer på baggrund af bitre erfaringer, at mødre og fædre for alt i verden må undgå varig splid med deres børn, og at det altid er forældrenes ansvar at indgå kompromiser.

Overordnet er budskabet, at du skal leve livet, som hvis du regner med at blive 100 år. Pas på din krop. Pas på dine menneskelige relationer. Bevar kontakten med verden og dan nye venskaber også i pensionsalderen. Hvis du er indadvendt, så lær at blive udadvendt, for ellers bliver du ensom som gammel. Undgå at spilde tid på fremtidsfrygt. Tag chancer, for du vil fortryde det, som du ikke gør, siger Karl Pillemer.

Og med til opskriften på et lykkeligt liv hører ikke mindst erkendelsen af personligt ansvar og valgfrihed, understreger professoren.

Alderdommen synes ofte at bringe den erkendelse, at vi hver dag er nødt til aktivt at vælge at være lykkelige lige nu og ikke bare at udsætte lykken, til vi får det nye job eller møder vort livs kærlighed, siger han.

Eller som en af hans svarpersoner, 70-årige Malcolm, opsummerer det: Det synes at tage et helt liv at lære at leve i øjeblikket, men det bør det ikke gøre. Jeg ville ønske, at jeg havde lært det, da jeg var i 30erne, snarere end da jeg var i 60erne. Det ville have givet mig årtier flere til at nyde livet i denne verden.