Prøv avisen

Johannes Riis - litteraturens øverste mand

Johannes Riis vil forsvare litteraturens vilkår til sidste blodsdråbe. -- Foto: Peter Kristensen.

Er der nogen, der vil forsvare litteraturen, så er det Johannes Riis, litterær direktør på forlaget Gyldendal. I dag fylder han 60 år

Det er lidt af en uriaspost, Johannes Riis sidder på som skønlitterær direktør for landets største og mest hæderkronede forlag, Gyldendal. Stille er det i hvert fald ikke gået for sig under hans forgængere, blandt disse Klaus Rifbjerg. Men der har været bemærkelsesværdigt tyst, siden Johannes Riis i 1994 overtog posten. Det skyldes hverken, at det litterære miljø er blevet mindre højlydt i hans periode, eller at der ikke længere holdes et skarpt øje med alt, hvad Gyldendal foretager sig. Snarere er roen forbundet med Johannes Riis' venlige og saglige gemyt. I dag kan han fejre sin 60-års fødselsdag, hvoraf 30 er gået med forlæggeri.

Tro dog ikke, at Johannes Riis er uden kritiske meninger om litteratur, kunst og politik. For er der noget, der ligger hans hjerte nær, så er det litteraturen. Og dens vilkår vil han forsvare til sidste blodsdråbe. Om det så er bibliotekernes oprustning på it-området på bøgernes bekostning, regeringens tanker om at skære i statsstøtten til kunst og litteratur eller det herskende listetyranni, der for litteraturens vedkommende har givet stor magt til bestsellerlisterne.

Men når den højskoleliberale jyde hæver stemmen, vægter han altid sine ord, siger ikke mere end højst nødvendigt. Han fremstår altid som en venlig og udramatisk autoritet, og det gør, at han nyder stor respekt – også blandt sine kritikere.

Roen omkring ham og Gyldendal skyldes også, at de to – altså direktøren og forlaget – passer hinanden som fod i hose. Han har i sin tid som litterær direktør været tro mod Gyldendals klassiske udgivelsesprofil og står som garant for dens eksistens. Kritikere – for de findes – vil sige, at han er lidt for tro mod den, og at han ikke har revolutioneret eller udviklet udgivelsesprofilen nok, så særligt de yngre forfattere, der skal tegne fremtiden, søger andre veje. Kritik eller ej, så flyder forlags-skuden godt og solidt i vandet, og positionen som landets mest betydningsfulde forlag er bevaret.

Som den ældste i en søskendeflok på seks på gården på Mors var Johannes Riis' fremtid som landmand ellers mere eller mindre bestemt. Men han vidste med sig selv, at han aldrig ville blive landmand eller videreføre gården, og helt fra han var lille, var bøgernes verden den foretrukne. Selvom hans fætter læste til ingeniør, var det alligevel et stort skridt, da ældstesønnen lagde bondelivet fra sig og valgte den akademiske verden.

I 1978 blev han mag.art. i moderne og sammenlignende litteraturhistorie fra Aarhus Universitet og blev i 1979 ansat i Gyldendals Bogklubber. I 1985 blev han leder samme sted, og to år senere avancerede han til direktør for Samlerens Forlag.

I de seneste 17 år har han været litterær direktør på Gyldendal, og han lægger ikke skjul på, at det er drømmejobbet. Og selvom han er øverste mand, holder han stadig fast i at være helt tæt på bogens tilblivelse. Han har blandt andet redigeret bøger af Katrine Marie Guldager og Jakob Ejersbo, ligesom han tidligere har oversat værker af Angela Carter, George Orwell med flere.

Han læser naturligvis meget, også når han ikke er på arbejde, men han er også til musik. Der går efter sigende ikke en dag, uden at han hører klassisk musik, men også rock-klassikere som Bob Dylan, Johnny Cash og Bruce Springsteen finder vej til cd-afspilleren. Han bor i Brede nord for København sammen med sin kone Vita. Parret har fire voksne børn.

duus@kristeligt-dagblad.dk