De Paralympiske Lege kan blive et vendepunkt for Brasiliens handicappede

Legene i Rio de Janeiro får Brasiliens 25 millioner handicappede til at håbe på bedre vilkår i et samfund, hvor de har problemer med at blive inkluderet

For 20-årige Veronica Hipolito er det en oplevelse for livet at repræsentere Brasilien på hjemmebane, når hun skal konkurrere i løb på 200 meter-distancen ved De Paralympiske Lege. –
For 20-årige Veronica Hipolito er det en oplevelse for livet at repræsentere Brasilien på hjemmebane, når hun skal konkurrere i løb på 200 meter-distancen ved De Paralympiske Lege. – Foto: Jonas Fruensgaard

For de brasilianske atleter er der meget mere end medaljer på spil ved De Paralympiske Lege, der er i gang på hjemmebane i Rio de Janeiro.

De håber, at deres præstationer kan være med til at ændre vilkårene for Brasiliens handicappede, nu da millioner af tv-seere verden over frem til søndag følger med i de handicappede atleters svar på De Olympiske Lege.

En af atleterne er 20-årige Veronica Hipolito, der er favorit til at vinde guld i løb på 200-meter distancen, hvor finalerne afvikles på lørdag.

Veronica Hipolito, der er delvist lammet i højre side af kroppen, har de seneste fire år i gennemsnit trænet 15 gange om ugen i håbet om en toppræstation.

”De Paralympiske Lege i mit hjemland er en drøm, der går i opfyldelse, og jeg tror på, at jeg og de andre atleter kan indfri forventningerne og gøre den brasilianske befolkning stolt af os. På den måde håber jeg, at vi kan være med til at forbedre vilkårene for Brasiliens handicappede,” siger Veronica Hipolito.

For Brasilien er legene langt mere end en international folkefest med fokus på sport og konkurrence. Hjemmebanen og den store medieopmærksomhed er en unik mulighed for at give den brasilianske befolkning indblik i og forståelse for de handicappedes liv og udfordringer.

For selvom Brasilien har 25 millioner handicappede, som dermed udgør hver ottende person i landet, er mange handicappede isoleret og anbragt på et sidespor i samfundet.

Brasilien er blandt de lande i verden, som er dårligst til at inkludere handicappede på arbejdsmarkedet. Kun to procent er i beskæftigelse, og kun syv procent har gennemført en uddannelse på gymnasialt niveau eller højere. Staten tilbyder kun en meget begrænset støtte til handicappede, hvorfor de både økonomisk og socialt må sætte deres lid til familierne.

Samtidig har mange bygninger og faciliteter hverken ramper eller elevatorer, hvilket udelukker adgang for personer med lav mobilitet. Blandt dem er 42-årige Paula Lima Ortega, der sidder i rullestol.

”Jeg kan ofte ikke søge arbejde og komme til jobsamtale, fordi jeg ikke kan komme ind i virksomheden. Men selv når jeg kan komme ind, har jeg en fornemmelse af, at jeg ikke bliver taget alvorligt. Samtidig kan jeg kun forlade mit hjem, når et familiemedlem følger med mig,” fortæller hun.

For fem år siden blev Paula Lima Ortega ramt af en flugtbil og mistede førligheden fra livet og ned. Indtil da havde hun arbejdet som sekretær i et mindre tøjfirma. Men firmaet lå på anden sal og har kun adgang via trapper, så hun var nødt til at sige op. Siden har Paula Lima Ortega søgt arbejde uden held.

Det er et af mange eksempler på de barrierer, som handicappede møder hver dag i det brasilianske samfund, mener Diego Branco, der er sociolog ved Sao Paulo Universitet.

Han forklarer, at den vigtigste årsag til, at handicappede ofte har problemer med at blive en del af arbejdsmarkedet og samfundet, er, at der generelt er stor uvidenhed om, hvad et handicap er.

”Mange brasilianere er usikre på, hvordan de skal håndtere mødet med handicappede og undgår dem derfor. De tror fejlagtigt, at en person med et handicap har så mange særlige behov, at de for eksempel ikke er i stand til at arbejde eller kommunikere. Og det er desværre blevet en norm, som har gravet dybe kløfter mellem handicappede og resten af befolkningen,” siger han.

Derfor skal opmærksomheden fra De Paralympiske Lege udnyttes til fulde, mener præsidenten for Brasiliens Paralympiske Komité, Andrew Parsons.

”Det her er den hidtil bedste mulighed i landets historie for at få nedbrudt de stereotype forståelser af handicappede. Når brasilianerne kan se vores dygtige atleter vinde medaljer for Brasilien, vil det få dem til at tænke, at handicappede ikke er så forskellige fra andre, og at mange af dem kan begå sig lige så godt i samfundet, som personer uden handicap,” siger han i et interview med BBC.

Andrew Parsons håber, at en bedre forståelse kan føre til større folkelig og politisk opbakning til de handicappede, så de i højere grad bliver respekteret og inkluderet i samfundet.

Og De Paralympiske Lege Rio de Janeiro står da også til at opnå rekordstor bevågenhed. Over halvanden million billetter er blevet solgt, og begivenheden bliver vist på tv i 154 lande, hvilket er en stigning på cirka 30 procent i forhold til de seneste paralympiske lege i London i 2012.

Men den store opmærksomhed og vigtigheden af at præstere på hjemmebane lægger også et stort pres på Brasiliens atleter, fortæller Veronica Hipolito:

”Jeg føler, at jeg kæmper for alle Brasiliens handicappede, fordi et godt resultat kan være med til at forbedre hverdagen for os alle. Det er et enormt pres, men det er også med til at motivere mig, og jeg har drømt om den her mulighed, siden jeg var lille.”