Prøv avisen

De støttede Trump - nu frygter de at miste deres sygesikring

Siden 1968 skønnes det, at 78.000 amerikanske mine- arbejdere er døde som følge af denne type lungesygdom. Alligevel undlod Greg Gibson i årevis at fortælle sin arbejdsgiver om vejrtrækningsproblemerne af frygt for at miste et job, som gav mad på bordet og tag over hovedet til ham og familien. Foto: Stine Kromann Dragsted

Trumps mest trofaste vælgere – de hvide kulminearbejdere – er bekymrede for, om præsidenten vil kæmpe lige så hårdt for deres helbred som for deres jobs

”Jeg er født og opvokset dernede i Rum Creek-dalen og arbejdede hele mit liv i kulminen deroppe.”

Greg Gibson er gået ud i forhaven for at pege på den bjergskråning, som hans beskedne, hvide etplanshus ligger på. Selvom han kun har taget cirka 20 skridt fra hængesofaen på verandaen, hvor han sad, hiver den 64-årige pensionist voldsomt efter vejret:

”Du kan høre på mit åndedræt, at jeg har været over 30 år i minerne. Det er kulstøvet, der har sat sig. Nu har jeg det, de kalder sorte lunger.”

Siden 1968 skønnes det, at 78.000 amerikanske mine- arbejdere er døde som følge af denne type lungesygdom. Alligevel undlod Greg Gibson i årevis at fortælle sin arbejdsgiver om vejrtrækningsproblemerne af frygt for at miste et job, som gav mad på bordet og tag over hovedet til ham og familien.

”De lovede at tage vare på os fra vugge til grav, hvis vi knoklede i kulminerne. Alligevel har vi måttet kæmpe for vores helbred, og nu hænger vores sygesikring i en tynd tråd. Jeg håber, at Donald Trump kan genoplive de gode arbejderklassejobs, men han må ikke glemme vores sundhed,” siger han om USA’s nye republikanske præsident, som natten til i dag har holdt sin første tale til Kongressen.

Greg Gibsons stemme forsvinder næsten i en øredøvende rumlen fra togvogne, der pludselig ruller forbi på skinnerne lige uden for havens hegn. De er alle læsset med sorte bunker af kul.

”Det er en værre støj, men jeg elsker det. Det her er hjertet af USA’s kulmineland, og den lyd betyder, at hjertet trods alt stadig dunker, selvom Obama gjorde, hvad han kunne, for at tage livet af det,” siger han.

Som mange andre indbyggere i West Virginia bebrejder Greg Gibson den tidligere præsident Barack Obama for at ødelægge mineindustrien ved at indføre arbejdsmiljøregler og miljøreguleringer.

”Min kone behøvede ikke at arbejde, fordi jeg var kulminearbejder og tjente godt. Her i Appalacher-bjergene er det den eneste slags job, hvor du kan få et hæderligt liv uden at tage en længere uddannelse,” som han siger.

Selvom Greg Gibson har været fagforeningsmand og registreret som demokrat hele sit liv, stemte han på republikaneren Trump ved præsidentvalget i november sidste år. Det var han ikke den eneste demokrat fra West Virginia, der gjorde. I den tidligere så pålideligt demokratiske delstat fik Trump flere stemmer end noget andet sted i landet.

”Trump sagde, at han ville hjælpe os, og vi har brug for hjælp, for mine-jobbene er vores eneste levebrød. Al balladen om Trumps gøren og laden er jeg ligeglad med. Det er handlingerne, der tæller, og han har allerede rullet nogle af Obamas mange restriktioner tilbage,” siger han.

Til gengæld håber den tidligere kulminearbejder ikke, at præsident Trump og Republikanerne i Kongressen gør alvor af at rulle Obamas sundhedsreform tilbage. For Obamacare, som loven kaldes i folkemunde, indeholder en bestemmelse, der gør det lettere for kulminearbejdere med sorte lunger at få både sygesikring og en række andre kompenserende ydelser.

Debbie Wills er programleder på en af West Virginias 18 klinikker for patienter med sorte lunger, og hun har haft hænderne fulde med ansøgninger om sygesikring fra kulminearbejdere, siden Obamacare blev vedtaget i 2010.

”Før vedtagelsen af Obamacare kunne kulmineselskaberne hyre læger, der skrev under på, at kulminearbejdernes helbredsproblemer ikke var relateret til deres arbejde i minerne. Det gjorde det meget dyrt og besværligt for minearbejderne at bevise, at de led af sorte lunger,” forklarer Debbie Wills.

Men det er ikke alene West Virginias kulminearbejdere, der er nervøse for, at Trump afskaffer Obamacare. Ifølge det politisk uafhængige forskningscenter West Virginia Center on Budget and Policy står 184.000 indbyggere i West Virginia til at miste deres sygesikring, hvis Trump sløjfer Obamacare uden at gennemføre et lige så dækkende sundhedsprogram.

Samtidig risikerer West Virginia at miste tilskud fra den føderale regering, og det kan koste jobs i sundhedsindustrien, en af de eneste sektorer, der har vist jobvækst i delstaten, fortæller centerets direktør Ted Boettner.

”West Virginias befolkning har de største sundhedsproblemer i hele landet. Vi fører i fedme og rangerer højt i børnedødelighed og i antal indbyggere, der har sukkersyge og kræft. Nu har 200.000 borgere, der ikke tidligere var dækket, fået sygesikring. Det sænker delstatens udgifter til sundhed og har haft en positiv indvirkning på West Virginias økonomi,” siger han.

Ted Boettner peger på, at langt flere økonomisk trængte amerikanere har fået sygesikring under Obamacare, fordi loven førte til en udvidelse af Medicaid, der dækker den fattigste del af USA’s befolkning. Dem er der mange af i West Virginia.

“Kulindustriens dramatiske nedtur de sidste seks-syv år har skabt omfattende arbejdsløshed, skadet vores økonomi og statsbudget, og gjort det noget nær umuligt at tjene til dagen og vejen i store dele af West Virginia,” siger Ted Boettner.

Militærveteran og miljøaktivist Daile Rois bor lige ved siden af en af de miner, der blev lukket som følge af Obama-regeringens skærpede miljøkrav.

”Jeg ved godt, at kulindustrien har været den eneste livsline for generationer af familier her i området, men jeg forstår ikke, at folk bliver ved med at sætte deres lid til kul,” siger hun.

Selvom West Virginias minedrift i årtier skaffede billig energi til resten af landet og gevaldige afkast til ejerne, mener Daile Rois, at industrien har efterladt en nedslidt og misrøgtet befolkning med forurenet drikkevand og ødelagte bjerge.

”Mine naboer giver Obama skylden for vores økonomiske deroute, selvom eksperterne siger, at den egentlige skurk er billig naturgas, som har gjort kulminedrift urentabel. Samtidig er det først nu, at de fleste opdager, at det er takket være Obamacare, at de har sygesikring.”

Tilbage i huset ved Rum Creek ryster Greg Gibson på hovedet over ideen om at lukke kulindustrien i West Virginia:

”Kullet er alt, hvad vi har. Butiksejerne, lastbilchaufførerne, lægerne og advokaterne har et job, fordi minerne holder vores økonomi i gang. Det er jo ikke sådan, at vi let kan åbne fabrikker eller dyrke landbrug her midt i bjergene. Det forstår Trump, og jeg ville stemme på ham igen i dag, hvis der var valg.”

Han sætter sin lid til, at Trump vil erstatte Obamacare med en lov, der ikke lader minearbejdere som ham selv i stikken.

”Vi har kæmpet for vores erhverv, og nu kæmper vi for vores helbred. Hvis jeg mister min sygesikring, så har jeg ikke andet end en lille handicapydelse, og min kone på 60 år vil stå tomhændet tilbage,” siger Greg Gibson, mens det næste hold kulvogne ruller forbi mellem bjergskråningerne.

Kilder: CNN, Pew Research Center, Kaiser Family Foundation, Forbes

Kulminerne fylder meget i bybilledet i Rum Creek-dalen i West Virginia. Foto: Stine Kromann Dragsted.