Prøv avisen
En verden til forskel

Hun nægter at lade Kenyas handicappede børn i stikken

Maria Omare viste i slutningen af november sidste år kronprinsesse Mary rundt i Kibera-slummen og forklarede om The Action Foundations arbejde med at hjælpe handicappede børn og imødegå omverdenens stigmatisering af dem. – Foto: Klaus Bo Christensen/Ritzau Scanpix

De seneste otte år har den 30-årige Maria Omare viet sit liv til slummens handicappede børn i et land, hvor de ellers ofte ses som forheksede byrder

Egentlig skulle hun slet ikke lave socialt arbejde. Hun var ved at uddanne sig til ernæringsekspert ved Kenyatta University i Nairobi, og som andre unge studerende stod hun uden en krone på lommen – eller shilling, som det hedder i Kenya. Et stillingsopslag fra De Paralympiske Lege blev hendes redning, for den tidsbegrænsede stilling kom med et legat. For første gang lærte hun mennesker med handicap at kende, og uden at vide det var den dengang 22-årige Maria Omare blevet præsenteret for det, der skulle blive hendes livs store passion.

Da stillingen udløb, blev hun frivillig hos et plejecenter. Her mødte Maria Omare for alvor den hårde virkelighed i handicappede børns liv. Hun husker plejecentret som et slags varelager, har hun fortalt til det kenyanske blad Bright Magazine:

”Der var ingen glæde. Ingen gad finde ud af, hvad børnenes interesser var,” siger hun til mediet.

Hun legede og talte med børnene, så ofte hun kunne, men det var slet ikke nok. Hun vidste, at der skulle forandring til.

I Kenya er folk med funktionsnedsættelser og handicap særdeles marginaliserede, især i fattige områder, ofte fordi deres omgivelser ser dem som forheksede. Selv hvis det ikke er tilfældet, kan familier have utroligt svært ved at få en hverdag til at hænge sammen med et handicappet barn på grund af deres begrænsede viden og midler. En nylig rapport fra organisationen Disability Rights International viser, at mange af landets handicappede børn placeres i såkaldte plejecentre eller børnehjem, hvor de mest af alt blot er til opbevaring– og hvor de i værste fald udsættes for vold.

I 2010 samlede Maria Omare derfor penge ind hos familie og venner, og med et enkelt rum, en hængelås og en måtte til at sidde på grundlagde hun organisationen The Action Foundation. Hun placerede den midt i et af Afrikas største slumområder, Kibera, hvor handicappede er særdeles udsatte blandt nogle af Kenyas allerfattigste.

”Min familie troede, jeg var blevet tosset,” fortæller hun til Bright Magazine.

Siden er det lykkedes at skaffe flere donationer, ansatte og samarbejde med andre lokale og internationale organisationer.

Over for Bright Magazine skønner hun at have hjulpet omkring 240 børn med både fysiske og psykiske handicap som muskelsvind og autisme.

Hun fortæller også, at organisationen har sørget for 20 operationer siden 2014 med hjælp fra en italiensk læge, der udfører operationerne gratis.

Der er mange ting, der adskiller organisationen fra de traditionelle plejecentre, mener hun. Den hjælper ikke kun gennem behandling. Den forsøger også at ændre omgivelsernes opfattelse af folk med handicap ved at styrke deres evner og sørge for, at de kommer i skole. Det gøres for eksempel ved at tilbyde skolelærere kurser i, hvordan de kan inkludere børn med særlige behov i undervisningen.

Både voksne med handicap og forældre til handicappede børn får kurser i opsparing og handel, så de kan tjene deres egne penge. Maria Omare forstod tidligt i sit arbejde, at forældrenes finansielle stabilitet var lige så vigtig for deres overskud til børnene som den hjælpende hånd.

Det er også et krav, at forældrene skal ledsage børnene, når de kommer til behandling og legedage for at deltage i deres liv og lære at forstå deres behov.

Maria Omares indsats har gennem årene fået en del opmærksomhed, som da hun i 2016 var med på en liste over de 40 mest inflydelsesrige kvinder i Kenya under 40 år i den kenyanske avis Business Daily.

I slutningen af november sidste år fik hun også besøg kronprinsesse Mary, som er ambassadør for Women Deliver, en af de store internationale organisationer, der støtter Maria Omare. Det var et besøg, som Omare selv kaldte en stor ære.

Trods opmærksomheden er det stadig et stort arbejde at finde midler, og dagligdagen med børnene kan tage hårdt på Maria Omare. Hun finder trøst og motivation i deres fremskridt og i sin katolske tro.

”Jeg tror på, at jeg er sat i verden for at gøre en forskel. Jeg er katolik og går dagligt til messe for at få en indre balance, inden jeg begynder på min dag,” siger hun til Bright Magazine.