Prøv avisen

Saudi-Arabien inddrager paven i charmeoffensiv

Saudi-Arabiens kong ­Abdullah og pave Benedikt XVI mødte i går hinanden i Vatikanet for at tale om behandlingen af de kristne mindretal i Saudi-Arabien og forholdet mellem kristne og muslimer generelt

Som den første saudiarabiske monark var Kong Abdullah i går på besøg i Vatikanet, selvom Saudi-Arabien er et af de få lande i verden, der ikke har diplomatiske forbindelser med Vatikanstaten. Den 84-årige konge, der også har titel af Vogter af templerne i Medina og Mekka, islams to helligste steder, mødte pave Benedikt XVI som et led i sin europæiske rundrejse, hvor Rom udgjorde tredje stop på turen. Forinden havde kongen været i London og Genève, og han tager i dag videre til Tyskland og Tyrkiet.

Samtalen mellem de to drejede sig først og fremmest om forholdet mellem muslimer og kristne generelt samt specifikt om manglen på religionsfrihed i Saudi-Arabien; et punkt Vatikanet længe har kritiseret kongedømmet for.

Der bor omkring 1,2 millioner katolikker i Saudi-Arabien, mange af dem indvandrere fra Filippinerne, som i lighed med alle andre troende, der ikke tilhører det store flertal af sunni-muslimer, bliver groft undertrykt. Saudi-Arabien anses for at være et af de lande i verden, der har den ringeste religionsfrihed. Det kan koste fængsel at blive standset med en bibel eller holde en gudstjeneste, selv i et privat hjem. Undertrykkelsen rammer også muslimer, som tilhører den shia-muslimske gren af islam.

Gårsdagens møde kommer få uger efter, at 138 muslimske teologer og andre intellektuelle i et åbent brev til pave Benedikt og andre kristne ledere opfordrede til større forståelse og respekt mellem muslimer og kristne.

Ph.d.-studerende ved Syddansk Universitet Søren Hove, der har specialiseret sig i Saudi-Arabien, mener dog ikke, at man skal overdrive betydningen af Kong Abdullahs audiens hos paven. Han mener, at mødet er et mindre led i den diplomatiske offensiv, Saudi-Arabien har indledt over for omverden.

Saudi-Arabien har haft et kæmpe imageproblem siden den 11. september, hvor det viste sig, at hovedparten af bagmændene bag terrorangrebet var saudi-arabere. Landet har brug for at stå sig godt med Vesten, ikke mindst efter krigen i Irak, og det er i den sammenhæng turen rundt i Europa skal ses, siger han.

I den forbindelse var mødet i London langt vigtigere end det i Vatikanet. Besøget hos paven er bare en del af den imagepleje, saudi-araberne forsøger at udøve. Det skal være med til at sende et beroligende signal om, at alle saudi-arabere ikke er religiøse fundamentalister, men at Kong Abdullah da sagtens kan tale med det katolske overhoved, siger Søren Hove.

Han peger desuden på, at der er langt fra et møde med paven, til at Saudi-Arabien rent faktisk kan forventes at lempe på den hjemlige religionsundertrykkelse.

Det er en klassisk saudiarabisk strategi at føre en politik udadtil og en anden indadtil. Vesten skal have indtryk af, at landet er en tung, diplomatisk og fornuftig spiller. Landets eget religiøse bagland skal til gengæld have sikkerhed for, at man ikke går på kompromis med den strikse fortolkning af islam og holder behørig afstand til vestlige værdier, pointerer Søren Hove.

upoulsen@kristeligt-dagblad.dk