Ukrainer cyklede fra russisk krigsmaskine: De ødelægger alt

Den 45-årige Arif Bagirov overlevede russernes bombning af den strategisk vigtige by Severodonetsk i Østukraine ved at flygte på cykel. Slaget om byen kan afgøre Ukraines skæbne, mener flere

"Russerne bombarderer alt i byen, vejene, benzintankene, supermarkederne, apotekerne, hospitalerne. Det er en planlagt destruktion, og det har skabt en humanitær katastrofe," siger Arif Bagirov om sin ødelagte hjemby.
"Russerne bombarderer alt i byen, vejene, benzintankene, supermarkederne, apotekerne, hospitalerne. Det er en planlagt destruktion, og det har skabt en humanitær katastrofe," siger Arif Bagirov om sin ødelagte hjemby. Foto: Tobias Stern Johansen.

Arif Bagirov er en erfaren cykelrytter, men ingen cykelture har været helt så sindsoprivende som denne. Da russiske kampvogne i maj rullede ind i den 45-årige ukrainers hjemby Severodonetsk i det østlige Ukraine og sønderbombede bygning efter bygning, tog han flugten på sin mountainbike. 

“Jeg ville blive i min by, så længe jeg kunne, for at hjælpe mennesker. Men til sidst var de russiske soldater så tæt på, at jeg frygtede for mit liv. Jeg tænkte, at mit formål nu måtte være at komme ud og fortælle andre om denne historie,” siger han.

Denne artikel er en del af denne serie:
Krigen i Ukraine

Severodonetsk er blevet selve epicentret i den blodige kamp om Ukraines østlige Donbass-region, og nogle medier har døbt byen “det nye Mariupol” på grund af russernes massive ødelæggelser. Den ukrainske præsident, Volodymyr Zelenskyj, sagde for nylig, at kampen om den strategiske by kan diktere udfaldet af krigen i den østlige del af landet. Nogle iagttagere taler om, at kampen kan blive afgørende for hele Ukraines skæbne. 

"Det er et meget hårdt slag, meget vanskeligt. Sandsynligvis et af de vanskeligste i hele denne krig," sagde Zelenskyj i en video-transmitteret tale.

Da Arif Bagirov besluttede sig for at flygte den 21. maj, havde hans pårørende og venner allerede forladt byen. Han kunne ikke tale med nogen, telefonforbindelsen havde været afbrudt i to uger, og byen fik ikke længere forsyninger af mad og medicin. I dagene op til flugten hørte han skud i gaderne, de russiske soldater kom nærmere.

Som han plejede, gik han på altanen for at ryge sig en cigaret. Mens han stod der, så han en granat på himlen, som styrede mod ham. Uden at tænke løb han ind i lejligheden, alt rystede, granaten havde ramt underboen. Efter at have gemt et fotoalbum i kælderen og pakket en lille rygsæk hoppede han på cyklen. I gaderne måtte han zigzagge mellem store grene fra sønderskudte træer, han kiggede ind til nogle ældre mennesker, han ofte besøgte, og cyklede, så hurtigt han kunne, ud af byen.

Flugtfartøj med fordele

Der var beskydninger og mindst to luftangreb i nærheden af ham, fortæller manden, som før krigen arbejdede som blogger og social media-manager i kulturbranchen.

Cyklen havde den fordel, at han kunne høre de russiske kampfly på lang afstand, og han fandt en grøft at ligge i, indtil de var fløjet forbi. Han vidste også, at hvis en granat landede tæt på ham, ville russerne højst sandsynligt ikke ramme det samme sted igen. Med den taktik nåede han uskadt frem til Bakhmut, en by under ukrainsk kontrol cirka 70 kilometer mod vest, og fortsatte til hovedstaden Kyiv, hvor Kristeligt Dagblad har mødt ham. Han følte ikke frygt på cyklen, men snarere en vrede, som gav ham energi.

“Jeg tænkte, ‘dette er mit land, og jeg vil gennemføre denne rejse, uanset om I vil det eller ej’,” siger ukraineren.

Han tvivler på, om han nogensinde får sit hjem at se igen. Russerne vil sandsynligvis være i stand til at erobre Severodonetsk i løbet af de næste par uger, men med betydelige tab, vurderer militæreksperter ifølge avisen New York Times. Søndag angreb russiske styrker en af de sidste centrale ukrainske forsvarspositioner ved Severodonetsk og nabobyen Lysychansk, og Serhiy Haidai, guvernør i provinsen Luhansk, hvor byen ligger, siger til ukrainsk tv, at kampene gør evakueringer af civile fra byen umulige.

Severodonetsk, som havde cirka 100.000 indbyggere før krigen, vil lide samme skæbne som havnebyen Mariupol og andre byer i verdenshistorien, der er blevet fuldstændig ødelagt af krig som Guernica, Stalingrad, Grosnij, Aleppo, mener Arif Bagirov.

Grafik: Ole Munk
Grafik: Ole Munk

”Russerne bombarderer alt i byen, vejene, benzintankene, supermarkederne, apotekerne, hospitalerne. Det er en planlagt destruktion, og det har skabt en humanitær katastrofe. Det er en temmelig simpel taktik og ikke en specielt klog taktik, for det eneste, de får ud af det, er en tom og ødelagt by,” mener han.

Mål om russisk befrielse af Donbass

Severodonetsk og nabobyen Lysychansk er nogle af de sidste større byer i Donbass, som ikke er helt erobret af Rusland. Hvis byerne Slovyansk og Kramatorsk også falder, ville den russiske præsident, Vladimir Putin, kunne hævde, at Rusland har opfyldt sit erklærede krigsmål om at "befri" Donbass.

Ifølge nogle iagttagere vil en russisk sejr i Donbass også frigøre militære kræfter til at gennemføre en ny russisk offensiv mod hovedstaden Kyiv og det centrale Ukraine. En sådan offensiv står ikke lige for, mener militærhistoriker Adrian Wettstein fra militærakademiet Milak ved det schweiziske føderale tekniske institut ETH i Zürich.

Broen mellem søsterbyerne Lysychansk og Severodonetsk (i baggrunden) er ødelagt, og vejen mellem byerne er efter flere ugers heftige kampe så godt som ufremkommelig.
Broen mellem søsterbyerne Lysychansk og Severodonetsk (i baggrunden) er ødelagt, og vejen mellem byerne er efter flere ugers heftige kampe så godt som ufremkommelig.
Foto: Madeleine Kelly/Zuma/Ritzau Scanpix

“Men hvis de ukrainske styrker bryder sammen på grund af tab og en hurtigt faldende kampmoral, kan det øge de russiske ambitioner igen - hvis de militære midler vel at mærke stadig er til stede, for vi oplever i øjeblikket en sand udmattelseskamp i Donbass,” siger han.

De russiske tropper har en overlegenhed i artilleri-våben på 15:1, sagde Ukraines udenrigsminister, Dmytro Kuleba, søndag på tysk tv og tryglede om yderligere militær støtte fra Vesten, hvis Ukraine skulle have en chance for at vinde krigen. Noget, der givetvis også bliver et tema på EU-topmødet, der indledes i Bruxelles torsdag.

Tror ikke på genopbygning

Tilbage i Kyiv er Arif Bagirov sikker på, at Rusland er for svag til at vinde krigen. Også selvom hans hjemby falder:

“Det tog russerne 100 dage at indtage denne mindre by uden forsvarsværker. Det er ingen stor triumf for Putin. Hvordan skulle de så kunne indtage Kyiv?"

Arif Bagirov er i tvivl om, hvorvidt Severodonetsk nogensinde bliver genopbygget. En by som Mariupol bliver genopbygget, fordi den har historiske bygninger og en vigtig havn. Severodonetsk blev grundlagt i 1930'erne, da folk kom fra hele Sovjetunionen for at arbejde på byens nye kemifabrik, og den har hverken smuk arkitektur eller historiske bygninger. 

“Nu spredes indbyggerne igen ud over hele verden. Byens sten er jævnet med jorden, men dens ånd lever videre i andre ukrainske og europæiske byer,” siger han.

Cykelentusiasten har dog en drøm. 

“Jeg er blevet kendt i Ukraine for at være flygtet på min cykel. Måske ville skæbnen, at jeg skulle være med til at gøre Ukraine til et cykelland ligesom Danmark - med cykelstier og cykelturisme - når vi går i gang med at genopbygge landet,” siger han med et skævt smil.